On Listening: Dietrich Bonhoeffer’s Advice to Christians

Thursday, April 24, 2014 - 6:14 am

On Listening: Dietrich Bonhoeffer’s Advice to Christians

“The first service that one owes to others in the fellowship consists in listening to them. Just as love to God begins with listening to His Word, so the beginning of love for the brethren is learning to listen to them. It is God’s love for us that He not only gives us His Word but also lends us His ear.

So it is His work that we do for our brother when we learn to listen to him. Christians, especially ministers, so often think they must always contribute something when they are in the company of others, that this is the one service they have to render. They forget that listening can be a greater service than speaking.

Many people are looking for an ear that will listen. They do not find it among Christians, because these Christians are talking where they should be listening. But he who can no longer listen to his brother will soon be no longer listening to God either; he will be doing nothing but prattle in the presence of God too.

This is the beginning of the death of the spiritual life, and in the end there is nothing left but spiritual chatter and clerical condescension arrayed in pious words. One who cannot listen long and patiently will presently be talking beside the point and be never really speaking to others, albeit he be not conscious of it. Anyone who thinks that his time is too valuable to spend keeping quiet will eventually have no time for God and his brother, but only for himself and for his own follies.”


Dietrich Bonhoeffer was a German theologian who died in a Nazi prison. This passage from his book on Christian community, titled Life Together, came up during the course of our conversation on the everyday art of listening with StoryCorps founder Dave Isay.

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Contributor

is the cofounder of On Being and currently serves as publisher & editor-in-chief. He received a Peabody Award in 2007 for his work on “The Ecstatic Faith of Rumi” and garnered two Webby Awards (in 2005, and again in 2008). The Online News Association nominated his journalistic work multiple times in the general excellence and outstanding specialty journalism categories. Trent’s reported and produced stories from Turkey to rural Alabama, from Israel and the West Bank to Cambridge, England.

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    In German:

    “Wie die Liebe zu Gott damit beginnt, daß wir sein Wort
    hören, so ist es der Anfang der Liebe zum Bruder, daß
    wir lernen, auf ihn zu hören. Es ist Gottes Liebe zu uns, daß er
    uns nicht nur sein Wort gibt, sondern uns auch sein Ohr leiht.
    So ist es sein Werk, daß wir an unserem Bruder tun, wenn wir
    lernen, ihm zuzuhören. Christen, besonders Prediger, meinen
    so oft, sie müßten immer, wenn sie mit andern Menschen zusammen
    sind, etwas »bieten«, das sei ihr einziger Dienst. Sie
    vergessen, daß Zuhören ein größerer Dienst sein kann als Reden.
    Viele Menschen suchen ein Ohr, das ihnen zuhört, und sie
    finden es unter den Christen nicht, weil diese auch dort reden,
    wo sie hören sollten. Wer aber seinem Bruder nicht mehr
    zuhören kann, der wird auch bald Gott nicht mehr zuhören,
    sondern er wird auch vor Gott immer nur reden. Hier fängt der
    Tod des geistlichen Lebens an, und zuletzt bleibt nur noch das
    geistliche Geschwätz, die pfäffische Herablassung, die in frommen
    Worten erstickt. Wer nicht lange und geduldig zuhören
    kann, der wird am Andern immer vorbeireden und es selbst
    schließlich gar nicht mehr merken. Wer meint, seine Zeit sei zu
    kostbar, als daß er sie mit Zuhören verbringen dürfte, der wird
    nie wirklich Zeit haben für Gott und den Bruder, sondern nur
    immer für sich selbst, für seine eigenen Worte und Pläne.”